Fotograf: Unsplash, Ulf Skarin (montage)

AI-bolaget som ser allt – vi har besökt hjärnan bakom Kinas massövervakning

Sensetime är världens högst värderade AI-startup. Följ med på en rundtur hos företaget som levererar hjärnan i det kinesiska övervakningssamhället.

På väggen flimrar en gigantisk storbildsskärm med en rörlig bild över ett torg. Platsen kryllar av fordon och människor, min guide pekar och förklarar hur kameror fångar upp och identifierar personer och bilar. Fordon kartläggs blixtsnabbt – i databasen finns 4 000 olika modeller inlagda – och kameror kan snabbt zooma in på enskilda personer och matcha dem utifrån ansikten, kön, specifika kläder, hudfärg eller till och med gångstil.

Vi koncentrerar blickarna mot en samling människor. När folkmassan står still färgas personerna röda, om någon bryter sig ut från gruppen eller börjar gå i en annan riktning blir personen i stället blå. Färgmarkeringarna är ett enkelt och tydligt sätt för myndigheter och polis att snabbt upptäcka avvikande mönster som kan utgöra någon form av tänkbart hot.

Guiden berättar att deras övervakningssystem nu finns installerade i alla större kinesiska städer.

Över 170 miljoner offentliga övervaknings­kameror finns uppsatta i Kina – en siffra som ökar med nära 15 procent varje år – och när jag frågar om mitt ansikte finns sparat i de kinesiska databaserna skrattar han bara.

"Ha ha, ja, definitivt!"

Plötsligt ringer hans telefon och efter några minuters upprört samtal får jag beskedet att jag absolut inte får ta några bilder på demonstrationen av det illustrerade övervakningssystemet.

Läs även: Konturerna klarnar kring Kinas gigantiska övervakningssystem – ska vara i full drift 2020

Sensetime är världens högst värderade AI-startup med sina närmare 40 miljarder kronor och bolagets viktigaste, och enskilt största kund, är den kinesiska regeringen. Sitt höga marknadsvärde har bolaget skapat på bara fyra år.

Huvudkontoret ligger i Peking, men kontoret jag besöker ligger två trappor upp i Hongkong Science Park.

Det var också här allting började, forskningsparken har nära band till det kinesiska universitetet i Hongkong och det var där professor Tang Xiaoou arbetade.

År 2014 tog han med sig elva av sina studenter, flyttade in i egna lokaler på forskningsparken och började utveckla AI-algoritmer.

Från början hade det mer karaktären av ett akademiskt projekt, men en av hans studenter såg snabbt de kommersiella möjligheterna. Studenten hette Li Xu och blev vd för Sensetime. Det första året ägnades åt forskning och utveckling, först år 2016 lanserades bolagets första mjukvaruproduker.

Efter det har utvecklingen för bolaget gått i raketfart. I dag har Sensetime runt 2 200 anställda, över 700 kunder – många företag utanför Kina – där den kinesiska regeringen är den mest framträdande och uppmärksammade. Den största delen av omsättningen – 30 procent enligt uppgifter från bolaget självt, en siffra som sannolikt är betydligt högre – kommer från produkter kopplade till övervakning.

Men bolaget utvecklar också bland annat ansiktsigenkänning för mobiltelefoner och kamerasystem för självkörande bilar. Bland de kommersiella kunderna finns internationella jättar som det japanska bilföretaget Honda och den amerikanska mobilteknikgiganten Qualcomm liksom många av de kinesiska mobiltelefonbolagen.

Enligt uppgifter till Veckans Affärer ville Apple samarbeta med Sensetime angående deras system för ansiktsigenkänning, men affären blev aldrig av. Dels för att den amerikanska mobiljätten krävde ensamrätt, dels för att de krävde locket på och anonymitet utåt vad gällde samarbetet.

På min rundtur i Sensetimes lokaler har vi nu lämnat övervakningsskärmen bakom oss. Jag tar plats bakom ratten i en simulerad självkörande bil och ger mig ut på en videoväg.

Det som skiljer Sensetimes AI-teknik från många andra system är att det också finns kameror som är riktade mot föraren för att hålla koll på att det verkligen är ägaren som sitter bakom ratten. Systemet varnar också om personen till exempel sitter och röker eller håller på att somna. Eller kanske verkar onykter. Det här systemet med en aktiv kontroll av föraren är redan i kommersiellt bruk i Kina, förklarar min entusiastiska guide.

Jag kliver ur bilen och blickar i stället in i en ­mobilskärm. Precis som våra mobiler i väst använder ansiktsigenkänning som metod för upplåsning använder kinesiska mobiltelefontillverkare som Huawei, Oppo och Xiaomi samma tekniker.

Men här är i stället Sensetime deras samarbetspartner.

På bara några månader under förra året plockade Sensetime genom två stora finansieringsrundor in sammanlagt 10 miljarder kronor i nytt riskkapital. Ungefär hälften av de pengarna kom från den kinesiska e-handelsjätten Alibaba.

Det innebär att Alibaba är den största enskilda investeraren i Sensetime och det är förstås inte bara en händelse. Inget annat land i världen har i dag ett lika integrerat system när det kommer till shopping och mobila betalningar.

Kina är världens största e-handelsmarknad och under de senaste åren har den vuxit blixtsnabbt.

År 2008 – när landets BNP-tillväxt var som allra störst – stod den inhemska konsumtionen för 30 procent av BNP-tillväxten. År 2016 stod konsumtionen för nära 65 procent av samma tillväxt. Och det är en konsumtion som numera sker alltmer digitalt, i Kina svarade e-handeln år 2016 för 16 procent av den sammanlagda handeln.

Alibaba, tillsammans med den värsta inhems­ka konkurrenten Tencent, äger i princip hela Kinas shopping och mobilen är konsumenternas viktigaste shoppinghjälpmedel. Dels med ansikts­igenkänning i mobilen när köpet sker online, dels i allt högre grad med ansikts­igenkänning i vanliga fysiska butiker.

I samband med att Alibaba tillkännagav sin investering i Sensetime lanserade de också ett samarbete med Kentucky Fried Chicken där besökare på deras restauranger i Kina kunde betala för maten genom att en kamera automatiskt fångade upp deras ansikten. Ett koncept som även den amerikanska nätjätten Amazon börjat nosa på när de i början av förra året invigde butikskedjan Amazon Go där shoppare automatiskt debiteras för varorna de plockar på sig i butiken.

Läs även: Fintechbolaget som är större än Goldman Sachs – och ger Trump kalla kårar

Rundturen börjar närma sig sitt slut, men först vill min guide visa mig läroböckerna om AI som Sensetime tagit fram för de kinesiska skolorna.

Grundaren och professorn Tang Xiaoou har fortfarande en stark akademisk passion som han vill förmedla till nästa generation. Han har själv skrivit läroboken för gymnasiet som hittills har distribuerats till över 150 000 skolor. Och nästa lärobok skriven för yngre elever är redan på gång.

Sensetimes engagemang för att sprida kunskap kring AI går också hand i hand med Kinas övergripande strategi inom området artificiell intelligens.

Kinas regering har bestämt att år 2030 ska landet vara världsledande inom AI med en inhemsk industri på området värd 150 miljarder dollar.

Och deras ambition är fullt rimlig. En av de mest avgörande "råvarorna" för att utveckla och lära upp algoritmerna bakom artificiell intelligens är tillgången på data. Med en befolkning på 1,4 miljarder människor, där dessutom användandet av data inte kringärdas av begränsningsregler som till exempel vår GDPR, finns goda förutsättningar för att lyckas.

Eller som Eric Schmidt, ordförande för Googles ägare Alphabet, uttryckte det för något år sedan:

"Det hela är ganska enkelt. År 2020 har Kina kommit i kapp USA. År 2025 har de passerat oss och år 2030 kommer de att dominera AI som ­affärsområde."

Den här artikeln publicerades ursprungligen på vår premiumsajt VA Insights
 

Prova VA Insights gratis i 30 dagar



Nyhetsbrevet för det nya näringslivet:

Kalendarium

MEST LÄST PÅ VA.SE

Senaste dygnet I veckan
  1. Svagaste kronan sedan 2002 - ”svårt att se vad som skulle kunna få det att vända”
  2. Lista: Sveriges mest attraktiva arbetsgivare 2019
  3. ”Jordens lungor” brinner rekordmycket – kan få förödande konsekvenser för klimatet
  4. Så klär du dig bäst för jobbintervjun – enligt modepsykologen
  5. Finland ska rösta för Storbritanniens räkning – när Brexit kryper närmare
  1. Oroväckande tecken: Danmarks tredje största bank betalar för att folk ska ta bolån
  2. PR-veteranen som upptäckte Greta Thunberg – och anklagades för att utnyttja hennes framgång
  3. Ny XXL-skandal – erkänner prisfusk
  4. Viktigaste faktorn till en framgångsrik start-up – enligt stjärnentreprenören som sålde sin app för 816 miljoner
  5. Möt mannen bakom Volvos Teslautmanare - ”Motorn är ointressant - designen är allt”

För dig som prenumerant

VA KVINNA PODCAST

BLOGG

Följ chefredaktören på klimatresan

Under 2019 utmanar Veckans Affärer sina läsare att minska sina affärsresor med flyg med hälften. Chefredaktör Åsa Uhlin håller koll på hur det går med det och sitt eget mål att flyga mindre på bloggen VA:s klimatresa.