Fotograf: Pasi Salminen, Nordic Business Forum Press

Richard Branson i exklusiv intervju med VA: Det här tycker jag om Sverige, IKEA och Elon Musk

Veckans Affärer har träffat legenden Sir Richard Branson - och fått en intensiv pratstund om Sverige, Ikea och vänskapen med Obama.

Det är inte så ofta en befinner sig i finska betongförorten Pasila utanför Helsingfors. Och om en nu faktiskt råkar vara där är det inte särskilt sannolikt att springa på världens mest legendariska entreprenör  – men det är precis vad Veckans Affärer gjorde för några dagar sedan.

Inuti det enorma mässcentret Messukeskus fick vi en exklusiv pratstund med Sir Richard Branson under Nordic Business Forum (NBF) – och fick ta del av hans syn på allt från det svenska affärsklimatet till hans bromance med Obama. Till saken hör också att vi satt hopklämda i en liten möteskub (från finska startupen Smartblock), med Branson en knapp armslängd bort.

Innan han sätter sig ned i den lilla kuben tillsammans med oss har Richard Branson ett samtal på stora scenen inför de i runda slängar 7 500 besökarna på NBF – där han reflekterar över sin livsgärning samt blickar framåt, tillsammans med moderatorn Richard Quest, som påpekar att Branson nu vid 67 års ålder varit verksam i 50 år.

"Jag brukade ha hippie–hår. Det är därför jag håller det rufsigt, så att jag kan låtsas om att det inte har gått 50" år kommenterar Branson.

Det unga energiska affischnamnet för det glada 80-talet är nu en något mjukare och lite hopkrupen entreprenörsfarbror. Han nämner flera gånger att ordet "entreprenör" inte ens fanns när han började driva eget – genom att grunda en tidning för att kampanja mot Vietnamkriget.

När det gäller Branson har en sak alltid obönhörligen lett honom vidare till något annat.

Under tiden han drev sin tidning blev Branson alltmer "frustrerad" över all bra musik som inga skivbolag plockade upp, så han grundade det egna musikbolaget Virgin Records som kom att signa artister som Rolling Stones och Janet Jackson.

"Nästa dag ringde jag upp Boeing och frågade om de hade några begagnade 747:or till salu"

Och att grunda ett internationellt flygbolag var en följd av att flygbolaget avbokade hans biljett, när han var på väg för att träffa "en väldigt underbar kvinna."

"Jag försökte ta mig från Puerto Rico till Jungfruöarna. Flygbolaget avbokade min biljett, och jag hade en väldigt underbar kvinna som väntade på mig. Så jag hyrde ett plan, lånade en blackboard och skrev lite skämtsamt 'enkelresa från Puerto Rico till Jungfruöarna' och sålde biljetter till alla som hade avbokats från flighten. Nästa dag ringde jag upp Boeing och frågade om de hade några begagnade 747:or till salu" berättar han.

Det är på Jungfruöarna som Branson dessutom har bott de senaste decennierna, efter att ha köpt Necker Island under 70–talet. Snabbspolar vi fram till september 2017 är Bransons hem en av flera karibiska öar som nästan har totalförstörts av orkanen Irma – som Branson och hans team överlevde genom att ta skydd i en vinkällare på ön.

Bransons flygande har sedan de glada dagarna med Virgin Atlantic på 80–talet, och ett par transatlantiska ballongfärder, utvecklats till det hyperambitiösa rymdprogrammet Virgin Galactic – men till skillnad från Elon Musk går Richard Bransons satsning inte i första hand ut på att ta sig till Mars.

"[Att ta sig till Mars] är en otrolig utmaning, och jag misstänker att Elon [Musk] kommer hinna dit först. Han är mer intresserad av stora rymdskepp som åker långt" säger Branson.

"Vi är förhoppnings tre månader från att åka ut i rymden, och kanske sex månader från att jag åker upp i rymden."

Syftet med Virgin Galactic, fortsätter han, är inte bara att låta folk åka på sightseeing i rymden, farkosterna (som planeras nå hastigheter på cirka 4828 kilometer i timmen) ska också kunna användas för att ta sig från A till B.

"Det är något som vi kommer vara bäst utrustade för att göra".

Trots vissa bakslag på sistone räknar Branson med att ta sig ut i rymden redan i början av 2018, och börja etablera en marknad för kommersiella rymdresor.

"Vi är förhoppnings tre månader från att åka ut i rymden, och kanske sex månader från att jag åker upp i rymden."

Bara minuter efter samtalet på scen möts vi upp av Branson vid möteskuben.

"Okej, var vill ni ha mig?", frågar han raskt innan han kliver in i kuben och sätter sig mittemot oss. Med ett par vanliga blå jeans och en lätt tillskrynklad ljusblå skjorta på sig är han förmodligen bland konferensens mest avslappnat klädda personer.

Lyckligtvis har ingen av oss på sig en slips, och undviker därmed risken att få den bortklippt och inpetad i Bransons ökända kudde på Necker Island. Han är känd för att motverka stela klädkoder inom affärsvärlden, och bär enligt egen utsago ofta med sig en sax "för att vara redo att klippa av slipsen på intet ont anande offer."

Den stilrena och spotlight-utrustade möteskuben förser oss inte med någon särskild lugn och ro för intervjun, då fotograferna och selfie-jagarna flockas utanför. Vi går rakt på sak och frågar vad den bereste entreprenören tycker om Sverige – vad är våra styrkor när det kommer till att göra affärer?

Branson noterar att han haft många svenskar hos sig på Necker Island för "olika debatter och konferenser" – bland dem ekonomen Kjell A. Nordström, som kallades in för att hjälpa Virgin Atlantic återfå fotfästet efter attackerna 11 september, som fick hela flygbranschen att svaja.

Nordström berättar för oss senare (ja, i samma kub) hur Sir Richard inom Virgin var känd som "Dr Yes", och hur hans obevekliga optimism uppvägdes av bolagets ekonomichef som kallades internt för "Dr No".

"Jag är nyfiken, och jag kan inte säga nej. Jag säger ständigt ja, och ibland har det förmodligen hänt för ofta, men det har [samtidigt] gjort livet mer intressant än det hade varit om jag fortsatt att säga nej" säger Branson uppe på scenen en knapp halvtimme innan han möter oss.

Det verkar som om hela Bransons karriär som serieentreprenör bygger på drivkraften att ständigt lösa nya problem.

"Vad är en entreprenör? Jag tycker inte vi ska göra det för komplicerat. En entreprenör är någon som har en idé om hur man kan göra andra människors liv bättre. Det är det affärer (business) handlar om."

Branson berättar för oss hur imponerad han är över Sveriges och Nordens entreprenörskraft, som "trots de höga skattenivåerna inte har dämpats, vilket är fantastiskt."

"Det är spännande att det oavsett den grundläggande nivån av komfort i människors liv i Sverige och Skandinavien fortfarande finns folk som försöker göra andras liv bättre, och skapar entreprenöriella företag – och de är också väldigt framgångsrika" säger Branson, och nämner storbolagens olika ideella stiftelser som ett bra exempel.

"När de lyckats, som Ikea har gjort, har de gått vidare och skapat fantastiska stiftelser som gör en väldigt stor skillnad för människors liv runt om i världen. Som jag precis sa på scen, tror jag att världen kan lära sig mycket från de nordiska länderna.

"På det stora hela har människor som bor i era länder en grundläggande säkerhet, och med den säkerheten som utgångspunkt har de möjlighet att vara äventyrslystna."

Två av Nordens styrkor är den högkvalitativa utbildningen och välfärdssystemet som regionen är känd för, menar Branson.

"På det stora hela har människor som bor i era länder en grundläggande säkerhet, och med den säkerheten som utgångspunkt har de möjlighet att vara äventyrslystna."

När vi frågar efter ytterligare exempel på Nordens styrkor nämner Branson medborgarlön – som en motvikt till att AI kommer få väldigt många jobb att försvinna.

"Medborgarlön kommer att bli allt viktigare. Om nu mycket värde kommer skapas av AI, är det minsta ett land kan göra att se till att en stor del av det [välstånd] som skapas av AI går till att försäkra att alla har ett skyddsnät", säger Branson, som nyligen har uttalat sitt stöd för konceptet.

"Jag tror ni har ett experiment med det i Finland just nu".

"AI är uppenbarligen en stor utmaning för mänskligheten, och möjligen kommer väldigt många jobb att försvinna. Så vi måste ersätta de jobben med andra, och det är upp till oss alla att ha det entreprenörs-tänket som krävs för att skapa de här nya jobben.

Förutom sitt rymdprogram jobbar Branson fortfarande hårt med många andra varumärken inom Virgin Group, och berättar hur de snart ska "lansera ett kryssningsbolag samt expandera inom hotell och så vidare."

"Minst lika mycket tid går åt till icke–vinstdrivande verksamhet, inom de organisationer jag nämnde, the Elders, the Ocean Elders, The Carbon War Room, The Global Drug Commission... det är mycket som är på gång."

En annan väkänd filantrop, Bill Gates, har sagt att de tre stora framtidsområdena kommer att vara AI, bioteknik och energi. Vi frågar Branson om han håller med.

"Förnybar energi är något vi är aktiva inom, liksom bioteknik. AI är vi inte aktiva inom, men jag skulle definitivt inte säga emot Bill Gates."

"Obama och hans fru är två av de mest intressanta människor som jag någonsin har träffat."

Efter cirka fem minuter känns det som att Branson har pratat färdigt med oss och är på väg bort. Men vi hinner fortfarande ställa en fråga om hans uppmärksammade vänskap med Barack Obama – som Branson delvis behandlar i nya boken Finding my Virginity.

"Obama och hans fru är två av de mest intressanta människor som jag någonsin har träffat. De har jättemycket kunskap om nästan vilket ämne som helst, och kan prata om vilket ämne som helst i världen. Vi hade turen att ha dem på besök under tio dagar i Karibien".

Vi kommer alla ihåg bilderna på Obama och Branson, solbrända och med leenden upp till öronen, när de kitesurfade tillsammans utanför Necker Island – bara några veckor efter att Barack Obama avslutat sin andra och sista mandatperiod som USA:s president.

"Det var en fascinerande tidpunkt i historien, han hade just lämnat Vita huset och Donald Trump tagit över. Många av de samtal vi hade är privata, men de jag kan dela med mig av finns i min nya bok, så ni får helt enkelt läsa den!" säger han och sätter därmed punkt för ämnet.

Nu är han verkligen på väg bort, men en fotograf ber honom signera bordet i vår lilla möteskub, vilket Branson stannar och lägger några ytterligare ögonblick på.

När vi sedan sitter vid samma bord nästa dag, efter en annan intervju, tittar vi ned på bordet och lägger märke till vad Branson har skrivit bredvid sin signatur.

"Screw it, just do it."


NYHETSBREV


Kalendarium

SENASTE VA

VA Karriär