Fotograf: OnePlus/Press

Hoppade av Handels innan 25 och grundade bolag – nu säljs hans lågprismobiler för miljarder

Handelsavhopparen Carl Pei är 26 år och redan veteran. Hans kinesiska lågprismobil One Plus gjorde succé för två år sedan och sålde för miljarder. Nu vill han inte vara en kaxig rebell längre. "Ett varumärke utan vinst är inte värt någonting", säger han.

"Många mobiltillverkare kommer att gå i konkurs de närmaste åren. Apple tar i dag 90 procent av vinsterna i branschen medan de flesta går plus minus noll eller förlorar pengar."

Det säger Carl Pei. Han är 26 år och medgrundare av och ansiktet utåt för mobilföretaget One Plus som har sin bas i Kina men säljer sina produkter över hela världen. VA träffar honom när han är i Sverige på en affärsresa strax innan företagets tredje modell ska lanseras. Företaget har en omsättning på flera miljarder men jämfört med konkurrenterna är man en lilleputt. Varje lansering är därför helt avgörande.

Han pratar flytande svenska eftersom han flyttade till Sverige som sexåring och bodde här fram till att han flyttade till Kina, några månader innan han skulle ha tagit examen från Handels i Stockholm.

One Plus grundades i slutet av 2013 och när den första modellen släpptes året därpå representerade den en ny trend. Mobilen hade liknande specifikationer som de största bolagens varianter, men priset var betydligt lägre.

Huvudkontoret ligger i Shenzhen som grundades som en ekonomisk frizon 1979 för att vara ett alternativ till närliggande Hongkong. Staden som 1980 hade 30 000 invånare har i dag svällt till närmare 11 miljoner invånare, och är ett av Kinas största tillverkningscentrum.

Men Carl Pei vill inte klassa One Plus som ett kinesiskt företag. De har kontor även i London, Taipei, Bangalore och snart New York. Det "unga och globala dna:t" är en konkurrensfördel menar han.

Den första modellen - One Plus One rätt och slätt kallad - sålde 1 miljon exemplar på ett år och totalt i 1,5 miljoner exemplar. One Plus 2, uppföljaren, kom 2015, men lanseringen kantades av förseningar och bolaget fick en hel del kritik.

Det är en sak att sälja många mobiler. Det är en annan sak att göra en bra affär på det.

"Zoomar man ut ser man att många företag har ett varumärke som inte är värt någonting. De säljer hårdvara med noll vinst. Där vill inte vi hamna", säger Carl Pei.

Det finns en uppsjö av mobilföretag utöver Apple och Samsung och den som vill vara kvar måste sticka ut - och bygga en relation kunderna.

Och det är någonting One Plus verkligen försöker göra. Marknadsföringsbudgeten är liten och för att nå ut har man satsat på virala kampanjer och nya grepp.

Under Carl Peis tid har man gjort både succékampanjer och bottennapp.

Nyligen skänkte man bort 30 000 virtual reality-headset och lanseringen av den tredje modellen skedde i vr-världen.

För att över huvud taget få köpa de två första mobilerna var kunderna tvungna att få en inbjudan. Antingen genom en vän som redan hade köpt eller genom att delta i tävlingar eller genom att stå i en virtuell kö. Förutom att det höll nere lagerkostnaderna gav det en spridningseffekt när vänner skickade inbjudningar till varandra.

Alla pr-grepp har inte varit lika framgångsrika.

Våren 2014 fick man hård kritik för brist på miljömedvetenhet för kampanjen "Smash the past", som gick ut på att deltagarna skulle filma när de förstörde sina gamla mobiler för att kunna köpa en One Plus för en dollar. 140 000 bidrag inkom till tävlingen som hade 100 vinnare. VA intervjuade Carl Pei första gången hösten 2015 och han förutspådde då en konsolidering i branschen inom 3-5 år som skulle slå ut mindre företag och få större att krympa. Förhoppningen var att One Plus skulle vara en av de två-tre stora spelarna när röken hade lagt sig. Kanske är det kaxigt sagt, och han har ett sätt att uttrycka sig dramatiskt.

Men lika ofta ger han ett eftertänksamt närmast filosofiskt intryck.

Han berättar att han var blyg som yngre, men har arbetat bort det. Han inspirerades av en anekdot om den romerske stoikern Cato som brukade bära mörkare kläder än vad seden bjöd, för att lära sig att stå ut med kritik. Carl Peis variant blev att göra pinsamma saker, som att klättra på Kinesiska muren i bara kalsonger.

"Jag lärde mig att vad vad folk tycker om en spelar ingen roll. Det är väldigt befriande att göra det man vill", säger han.

Entreprenörskapet har gått som en röd tråd genom hans liv. Även om han inte vill kalla sig entreprenör - "begreppet är urvattnat. Har man en liten webbyrå i Sverige kallar man sig för det. "

När VA intervjuade honom första gången berättade han om en insikt han fick som femtonåring. Om han pluggade hårt kunde han få ett bra jobb och kämpa sig upp för karriärstegen. Men det kunde också någon i Kina eller Indien göra.

"Vad är sannolikheten att någon där är lika smart som jag och villig att jobba lika hårt? Väldigt hög. "

"Jag var en ganska dålig student med asiatiska mått mätt. Jag skolkade mycket och fick inte så bra betyg", konstaterar han.

Men en lärare lärde honom att bygga sajter som tolvåring. Han skapade flera inom olika ämnen och lärde sig hur man skaffar besökare och började sälja reklam. Sajterna handlade om sådant som intresserade honom, bland annat spelet "Pokémon", serien Dragonball och den kinesiska elektroniktillverkaren Meizu där han flera år senare skulle komma att jobba.

På högstadiet drev han världens största sajt för säkerhetskopior av spel, vilket tekniskt sett var lagligt, och sålde reklam för några hundra dollar i månaden. Den fick han stänga ned eftersom föräldrarna inte gillade det han höll på med.

Efter gymnasiet sålde han en av sidorna, tog ett sabbatsår och åkte till Kina. Hårdvarurevolutionen lockade.

"Jag tänkte bara att Kina växer snabbt och allt tillverkas där", säger han.

På dagarna gick han till en marknad i staden Yohai där det såldes elektronik. Han började köpa saker från marknaden och sälja dem till Sverige och Europa på Tradera och Ebay. Snart gjorde han även filmer, började designa och skrev copy som berättade om olika funktioner.

Han startade ett företag för att få högre marginal på sina produkter.

Namnet blev Crystal. Det skulle låta billigt men ändå bra och han sålde några tusen mp3-spelare. Men efter ett år ville föräldrarna att han skulle komma hem och plugga.

Kan man se Crystal som en utbildning inför One Plus?
"Ja ... Det var en egen sajt och hade en varumärkesstory. Det är klyschigt, men Steve Jobs sade att när man ser tillbaka så ser man hur 'the dots connect'. Tittar man på mitt cv så har jag bara några års arbetslivserfarenhet. Men sedan jag började göra sajter som tolvåring har det gått 14-15 år, så det är egentligen inte så många som har min erfarenhet. Började man efter universitet skulle man vara fyrtio år. "

Efter den första sejouren i Kina pluggade han vidare på Handelshögskolan i Stockholm. Parallellt med studierna fortsatte han att driva fansajten för Meizu - och de bjöd till slut ned honom till Kina för att hjälpa till med ett globalt expansionsförsök. Det blev hans andra vistelse i Kina, och den pågår ännu.

Men av olika skäl blev han inte länge på Meizu. Han fick kontakt på sociala medier med Pete Lau på hemelektronikföretaget Oppo och gick över dit. När Peter Lau, som hade byggt upp Oppos framgångsrika bluraydivision, var på väg bort följde Carl Pei med. Tillsammans grundade de One Plus.

"2013 var telefoner fortfarande ganska dåliga. Iphone- och Androidmobiler var plastiga, hade onödiga funktioner, skadades lätt och var dyra. Vi som grundade One Plus hade redan erfarenhet av att tillverka hårdvara. Pete Lau ledde Oppos blurayavdelning som var uppskattad bland entusiaster. Vi tyckte att vi hade det som krävdes för att göra en bättre produkt", säger han.

Det nya bolaget sticker ut från myriaden av andra mobilbolag.

Målsättningen är som sagt att erbjuda hög kvalitet till ett lågt pris och den nya modellen kostar 399 dollar, eller omkring 3 400 kronor. Det är billigare än de Samsung och Iphonemodeller man konkurrerar med.

Men One Plus har ingen trollformel som gör mobilerna billigare att tillverka. Snarare tvärtom. Då man är mindre än de stora spelarna är det dyrare för One Plus att bygga sina mobiler, allt annat lika, eftersom man inte har samma stordriftsfördelar.

För att hålla priserna nere måste man skära någonstans. Det är här One Plus något säregna affärsmodell kommer in i bilden.

Marknadsföringsbudgeten är liten och bolaget förlitar sig på annat än traditionell reklam för att få uppmärksamhet. Till sin hjälp har man ett eget forum med 800 000 medlemmar, och ett kinesiskt med 500 000, där Carl Pei åtminstone tidigare var väldigt aktiv.

Mobilerna säljs direkt till kunderna på den egna webbplatsen. One Plus har inga fysiska butiker. Tidigare använde man ett inbjudningssystem vilket höll nere lagerkostnaderna. När mobilerna först börjar säljas är marginalen låg, men den stiger i takt med att priserna på hårdvaran som ingår i mobilen sjunker.

Bolaget går inte ut med några siffror, men Carl Pei har sagt att resultatet i fjol hamnade nära noll och att de gör en vinst på varje mobil som säljs.

Han menar att smarta telefoner inte längre befinner sig i en tillväxtfas, utan i en stagnationsfas.

Men det är fortfarande en gigantisk marknad. Enligt analysföretaget Gartner såldes 349 miljoner enheter under det första kvartalet i år. Upp 3,9 procent jämfört med året innan.

Och Carl Pei är optimistisk inför de egna utsikterna.

"Jag tror att det alltid går att slå fasen och göra bättre ifrån sig än andra i vilken bransch som helst. Se på Nike som har en mycket högre omsättning än Adidas", säger han.

Exakt hur ägarförhållandena bakom One Plus ser ut är lite höljt i dunkel. Det mesta tyder på att One Plus är ett helägt dotterbolag till Oppo. I juli i år seglade Oppo, som även tillverkar mobiler, upp som den näst största mobiltillverkaren i Kina, med en marknadsandel på 11,3 procent.

Carl Pei kallar investerarna för "världens mest långsiktiga".

De har varit med förr och förstår att kortsiktighet inte bygger framgångsrika företag, konstaterar han och tillägger att det kanske hade sett annorlunda ut med investerare från Silicon Valley i styrelsen.

För ett år sedan var man nära att resa kapital i det amerikanska tech-Meckat. Carl Pei var där och träffade "alla vcfirmor".

"Vi var lite skeptiska. Det sägs att de har bra nätverk och kan introducera en för rätt människor. Men om man är duktig på det man gör finns inga skäl till att man inte skulle nå ut. Om du har en dålig produkt, men ett bra nätverk, så blir det ändå ingen deal. I slutändan handlar det om att ha en bra produkt och varumärke och att folk tycker om dig. Det ska man fokusera på i stället för att nätverka. "

Han säger att det märks en skillnad i startuprelationerna mellan Kina och USA sedan e-handelsjätten Alibaba börsnoterades för 1,5 år sedan.

Det är mer kunskapsdelning nu - USA vill lära sig om Kina. Tidigare visste kineserna allt om USA, men inte tvärtom. Han menar att kinesiska företag är bra på själva utförandet. Saker kan växa fort, och människor är öppna för det.

"Åttiotimmarsveckor är vanligt hos oss. Sådant är svårt för någon i Silicon Valley att göra i mer än ett halvår. "

I andra sammanhang har han sagt att han hoppas att One Plus ska ses som en seriös aktör snarare än ett kaxigt och rebelliskt företag. Inbjudningssystemet, till exempel, togs bort för att det inte finns några ursäkter för ett tre år gammalt företag att ha kvar det längre, enligt honom.

Även Carl Pei har förändrats. Som yngre ville han alltid jobba smartare, inte hårdare. På sitt första jobb i Kina, på Meizu, gick han alltid hem exakt när dagen var slut.

"Folk som stannar och jobbar extra är dumma tänkte jag. I dag är det tvärtom. Kanske var jag omogen förr om åren. Vissa säger att de jobbar bara för chefen, eller är nöjda så länge de får sin lön. Men nu för tiden tror jag att vad man än gör så jobbar man åt sig själv och det lönar sig alltid att jobba hårt och göra sitt bästa. Man lär sig av allt man gör och har alltid möjlighet att avancera. Det finns alltid en möjlighet att gå bortom strukturerna i ditt företag. "

På sitt skrivbord har han en liten figur av Steve Jobs, som ska påminna honom att alltid fortsätta sträva, aldrig slå sig till ro, att "never settle", vilket är One Plus slogan.

Han berättar att han var en startupgroupie i början av sin karriär. Han läste alla artiklar om intressanta entreprenörer och tittade på klipp på Youtube.

"Men snart märker man att det som funkar för en viss person under en viss tid och under vissa omständigheter inte alltid kommer att funka. Det finns fler sätt att göra saker på. I slutändan är alla vanliga människor när man träffas ansikte mot ansikte. Jag läser och lär mig fortfarande, men jag följer inte sådant som inte är rätt för mig. Jag sade nyligen till min flickvän, som är kläddesigner, att jag inte fattar vad dagens ungdomar har på sig. Hon svarade att vi har kommit till den åldern att vi har bildat en egen uppfattning om vad som är bra och dåligt. Så vi kan skapa mode och inte bara följa det. Det kanske är samma sak med företagande. "

Han berättar att han på Handels hade svårt att få godkänt på vissa kurser som var enkla för andra ochbörjade tvivla på sig själv.

"Jag trodde att något var fel på mig så jag tog Mensas test för att bevisa för mig själv att jag inte var osmart. Jag klarade det ... "

Men han tror inte att framgång och intelligens samvarierar över huvud taget. Intelligens är bara en hygienfaktor, man måste vara över en viss nivå, men mer intelligens hjälper inte.

"Vissa är så smarta att de suboptimerar allt och sticker inte ut. Konventionell visdom säger att man ska anställa smarta och låta dem sköta allt så blir allt bra. Jag tror inte att det funkar så ... "

Vad letar du efter när du anställer då?
"Jag har blivit mer sofistikerad. Förut var jag inte bara en startupgroupie, jag var en cv-groupie också. Såg jag Google eller Uber på cv:t blev jag intresserad, såg jag Ivy League blev jag intresserad. Det har lett till att jag anställt divor som inte har funkat bra. Kultur i ett företag är som trafikregler. Du kanske inte tror på alla regler. Men följer du dem, och alla andra följer dem, så kommer trafiken flyta. Om du har divor som tror att de är bättre än systemet så blir det bara trafikstockningar. "

Att misslyckas är okej på One Plus. Så länge man inte skyller ifrån sig på andra.

"En del av vår företagskultur är att hitta problem inom dig själv innan du klagar. Har det gått dåligt så är det lugnt. Men berätta vad du själv kunde ha gjort annorlunda. Ingenting går rätt hela tiden, men hur man handskas med problemet är viktigt. Vi kanske inte är de mest erfarna, men vi gör aldrig samma misstag två gånger. När vi släpper en ny mobil så kommer folk se att vi har lärt oss. "


NYHETSBREV


Kalendarium

LYSSNA PÅ VA:S PODDAR

SENASTE VA

VA Karriär