Han programmerar virus som ska bota cancer

Han kodar gener i stället för program och räknar med att cancer ska botas med skräddarsydda virus. Andrew Hessel är biologins egen digitala futurolog

Redan 2009, långt före dagens crowdsourcinghajp, startade den amerikanska biologen Andrew Hessel ett av världens första kooperativa bioteknikbolag, Pink Army, döpt efter den världsomfattande rosa bröstcancerkampanjen.

”Vi är inte ett forskningsbolag inom cancer. Vi är ett medlemsägt bioteknikbolag som snabbt vill ta fram personaliserade behandlingar”, sade han i samband med starten.

För 20 dollar per aktie köpte runt 2 500 personer in sig i hans satsning.

Andrew Hessel

Yrke: Biolog
Bor:
San Francisco
Karriär:
Forskare på amerikanska Amgen, medgrundare till Torontobaserade bioteknikbolaget Miikana Therapeutics, byggt upp MIT:s program för syntetisk biologi, vd för Genetic Consulting Group och grundare av Pink Army. I dag jobbar han som forskare på Autodesk och lärare på Singularity University.

Han var inte bara tidigt ute med finansieringsformen, han var också tidigt ute med ambitionen att tillverka konstgjorda gener digitalt. tidigt.

När vi träffas i Stockholm i anslutning till konferensen ”Future Focus – Exponential Technologies” berättar han varför.

”Att prata om cancer, som är komplext i sig, i kombination med syntetisk biologi som då var väldigt okänt, var för svårt för människor att ta till sig. Jag insåg att det lättaste sättet att visa nya saker var att bygga dem.”

En anställning på amerikanska Autodesk, stora inom 3D-program för design och konstruktion, blev vägen framåt.

”Det gick att skriva ut fragment av konstgjort dna, men sedan fick man sätta samman dem själv i ett labb. Det ville inte jag.”

I dag behöver man bara en laptop med rätt mjukvara och ett kreditkort. I stället för att skriva programkod skriver man genetisk kod. Beställningen går till företag, ofta i Kina, som specialiserat sig på att göra kemi av den digitala koden och tillverka en bit konstgjord arvsmassa med hjälp av byggstenarna sockermolekyler, fofater och kvävebaser.

Den färdiga arvsmassan kommer sedan med posten i ett litet provrör av plast inom någon eller några veckor, färdig att kombineras med annan arvsmassa och föras in i en levande organism.

Redan 1968 fick den indiskfödde molekylärbiologen Har Gobind Khoran Nobelpris för att ha listat ut hur följden i dna-bokstäverna a, c, g och t instruerar cellen att bygga upp ett protein.

Två år senare tillverkade han världens första konstgjorda gen.

Sedan dess har metoderna för att skriva ut arvsmassa i form av dna-molekyler utvecklats snabbt.

Och priserna har rasat.

I mitten av 1980-talet kostade det bortåt en halv miljon kronor att tillverka en konstgjord kopia av en mänsklig gen. I dag kostar det några tusenlappar och priset väntas fortsätta ned i snabb takt.

”Mitt mål är att kunna programmera ett konstgjort virus som bara attackerar cancerceller. Ett vekt virus, men som är tillräckligt starkt för att förenklat uttryckt ge cancercellen en förkylning”, säger Andrew Hessel.

Att behandla cancer med onkolytiska virus – det vill säga naturliga virus som omarbetats och som bara delar sig i cancerceller som de sedan förstör – är inget nytt. Det har varit ett forskningsområde under de senaste 30 åren.

”Det jag har gjort är att göra processen helt digital. Nu kan forskare över hela världen jobba på en enda virusdesign för att sedan trycka på print-knappen. Och nu när vi gjort processen helt digital kan vi personalisera den. Om du exempelvis jobbar med ett mässlingvirus så behöver du bara finjustera det för varje person.”

Och nu börjar Andrew Hessel äntligen se ljuset i tunneln.

”Precis nu håller vi på att färdigställa ett konstgjort virus som ska användas för cancerdrabbade hundar. Vi vet redan att specifika virus fastnar bra på vissa cancerceller, exempelvis fungerar mässlingvirus bra på myelom och när det gäller prostatacancer finns ett virus som heter Newcastle.”

I sommar kommer den första hunden att behandlas.

Vad kommer det att kosta?
”Normalt kostar det runt 5 000 dollar att behandla en hund med bencancer och då ingår såväl kirurgi som cellgifter. Att lägga till ett virus, som sätts in mellan kirurgi och cellgifter, gör att det kostar ytterligare 1 500 dollar.”  

Hur kommer ni veta om det fungerar?
”Jag förväntar mig inte bot. Vad som är viktigt är att man kan designa virus lätt och billigt. Och i takt med att diagnostiken blir billigare och bättre så att det går att hitta cancern tidigare kommer virus att kunna bli förstahandsbehandling.”

Det kommer att behövas mångt fler hundar för att visa att behandlingen fungerar, men för att skala upp testerna måste Andrew Hessel hitta en samarbetspartner och starta ett eget bolag.

Eller så är det kanske dags att återuppliva kooperativet Pink Army.

LÄS ÄVEN: Autofagi i fokus efter Nobelpriset – här är de svenska "självätarna"


Syntetisk biologi under fem decennier:

1970

Molekylärbiologen Gobind Khorana tillverkar världens första konstgjorda gen.

1977
Nya metoder gör det lättare att avläsa dna.

1983
Ett virus som smittar bakterier kartläggs.

1995
Bakterien Haemophilus influenzae blir den första fritt levande organism som får sin arvsmassa avläst.

2000
Ett första utkast av det mänskliga genomet presenteras vid en presskonferens i Vita Huset.

2002
En grupp forskare i USA tillverkar ett helt syntetiskt poliovirus.

2010
Den amerikanska entreprenören och molekylärbiologen Craig Venter presenterar världens första bakterie med konstgjord arvsmassa.

2012
Malariamedicin tillverkat av genförändrade jästceller börjar säljas.

2016
Andrew Hessels första digitala virus testas.

Källa: Forskning & Framsteg.




Relaterade artiklar


Med vårt NYHETSBREV missar du inget viktigt!

Kalendarium

MEST LÄST PÅ VA.SE

Senaste dygnet I veckan
  1. FN-rapport: Marknadskrafterna dödar planeten – dags för nytt ekonomiskt system
  2. Proffsens svarta lista: 5 aktier du borde sälja innan alla andra gör det
  3. Klimatexperten: ”Vi måste börja förbereda oss på att vår civilisation kommer att gå under”
  4. Uppgifter: Amazon planerar tusentals kassafria butiker – där du plockar på dig dina varor och går
  5. Tipset: Dags att tanka aktier i oljebolaget som rusat 45% i år
  1. FN-rapport: Marknadskrafterna dödar planeten – dags för nytt ekonomiskt system
  2. Topp 10: Aktierna med starkast köpsignaler just nu
  3. Rockström: Så halverar vi klimatutsläppen till 2030 – ”Digitala revolutionen är världsekonomins joker”
  4. Proffsens svarta lista: 5 aktier du borde sälja innan alla andra gör det
  5. Supertalangen vill ge tillbaka till samhället – nu ska hon hjälpa andra unga kvinnor ta kontroll över sina öden

För dig som prenumerant