Fotograf: Theranos

"Nästa Steve Jobs" blev dollarmiljardär vid 30 - men nu håller hennes startup på att implodera

För två år sedan var hon den yngsta kvinnan någonsin på Forbes lista över USA:s rikaste personer. I dag är Elisabeth Holmes startupbolag, som utvecklat en helt ny metod för blodprov och som värderats till över 9 miljarder dollar, starkt ifrågasatt.

Marknaden för blodprover, som bara i USA är värd runt 75 miljarder dollar, var mogen för förändring och många ville tro att hon var frälsaren. Storyn om kvinnan som byggt sin egen förmögenhet berättades i vartenda glättigt amerikanskt affärsmagasin och blev större än Elisabeth Holmes själv.

Nu riskerar hennes blodprovsbolag Theranos att bli den första enhörningen - bolag som värderas till över 1 miljard dollar - som faller.

Elisabeth Holmes föddes i Washington DC i februari 1984. Hon har beskrivits som ett geni som samtidigt som hon gick i grundskolan lärde sig mandarin och sålde programmeringsmjukvara till kinesiska universitet.

THERANOS

Grundat: År 2003 av Elisabeth Holmes som är ordförande, vd och ägare till 50 procent av aktierna.
Säte: Palo Alto, USA.
Antal anställda: 700 (2014).
Affärsidé: Att göra blodprov enklare, tillgängligare och billigare för konsumenter.
Bolagsvärde: 9 miljarder dollar (enligt senaste finansieringsrundan i juni 2014).

Hon började läsa kemi vid elituniversitetet Stanford samtidigt som hon ansökte om sitt första patent.

Men hon trodde inte att skolan skulle hjälpa henne att nå sina drömmars mål. Efter ett år lade hon studierna på hyllan och gick all-in som entreprenör. Eller uttryckt med hennes egna ord - "minuten du har en plan B, har du erkänt att du inte kommer att lyckas".

LÄS ÄVEN: Bill Gates varnar för unicorns

Inte bara avhoppet från universitetet och hennes svarta polotröja har bidragit till ständiga jämförelser med Applegrundaren Steve Jobs. Precis som han väntade nittonåriga Elisabeth Holmes med att avslöja vad hon hade i görningen till dess att hon hade något att visa. Men medan Steve Jobs blev miljardär vid fyrtio, var Elisabeth Holmes bara trettio när hon 2014 hamnade på Forbes lista över fyrtio miljardärer under fyrtio.

En manisk rädsla för nålar och en farbror vars hudcancer blev en dödlig hjärntumör då den inte upptäcktes i tid är återkommande motiv bakom hennes satsning på Theranos. Med hjälp av Theranos skulle blodprovet snart vara i var mans eller kvinnas hand - enkelt, tillgängligt, tillförlitligt och billigt.

I hjärtat av Silicon Valley, i den amerikanska apotekskedjan Walgreens butik på 300 University Avenue i Palo Alto, öppnade Theranos sitt första Wellnes Center hösten 2013. Nu kunde oroliga, eller bara allmänt hälsomedvetna, kliva in, lämna några droppar blod genom ett stick i fingret och få ett svar i den nedladdade appen, ofta på bara några timmar.

Den egenutvecklade hård- och mjukvaran, processen och det minimala provröret, som Theranos döpt till Nanotainer, skulle revolutionera den omoderna blodprovsmarknaden.

Bilden på Elisabeth Holmes i profil med sin Nanotainer mellan tummen och pekfingret kablades ut över världen. Ung, innovativ och framgångsrik. Och hon blev snabbt attraktiv för riskkapitalisterna.

År 2010, sju år efter att Theranos grundats, var bolaget värderat till 1 miljard dollar. I den senaste finansieringsrundan, som genomfördes i juni 2014 och fyllde på kassan med 400 miljoner dollar, hade bolagets värde ökat till hela 9 miljarder dollar. Sammantaget hade bolaget då tagit in 800 miljoner dollar från olika riskkapitalaktörer.

Medan de största riskkapitalbolagen med inriktning mot hälsa inte hamnat på ägarlistan hittas namn som Oracles medgrundare Larry Ellison och riskkapitalfirman Draper Fisher Jurvetson, enligt data från Dow Jones Venturesource. Elisabeth Holmes själv äger 50 procent av aktierna, vilket betyder att hon har en förmögenhet på 4,5 miljarder dollar.

Avtalet som slöts med Walgreens hösten 2013 var långtgående. På sikt skulle alla drygt 8 000 apotek i USA ha ett eget Theranos Wellness Center.

Men den 28 januari i år, vid ett styrelsemöte på Park Hyatt Hotel i New York, drog Walgreens i bromsen.

Samtidigt som styrelseledamöterna förde samtal med en irriterad Elisabeth Holmes, som hotade med konsekvenser av Walgreens agerande, skickades ett pressmeddelande runt bordet för den sista finslipningen.

"Vi har i dag informerat Theranos om att bolaget omedelbart måste sluta att skicka blodprov som tagits vid Theranos Wellness Centers till laboratoriet i Newark, Kalifornien, för analys. Dessutom måste Theranos omedelbart upphöra med sina tjänster i vår butik i Palo Alto. De blodprov som utförs vid fyrtio av våra apotek i Arizona måste skickas till Theranos certifierade laboratorium i Phoenix eller till andra godkända externa laboratorier", skrev Walgreens i ett pressmeddelande.

Vid det laget var Elisabeth Holmes, hennes kommunikationschef Brooke Buchanan, och det övriga ledarskiktet redan härdade.

I oktober i fjol hade ett långt, dräpande reportage i Wall Street Journal slagit ned som en bomb.

Plötsligt ifrågasattes det tidigare så hyllade bolaget. Av de 240 olika tester som Theranos erbjöd i slutet av 2014, gjordes endast 15 i den egenutvecklade hårdvaran Edison. Resten genomfördes med hjälp av traditionell laboratorieutrustning från exempelvis Siemens, uppgav fyra tidigare anställda till tidningen.

I en anmälan till hälsomyndigheten i New York ifrågasatte en annan tidigare anställd precisionen i svaren som bolagets hårdvara Edison levererar. Anmälan skickades vidare till Centers for Medicare and Medicaid, CMS, myndigheten som hanterar försäkringslösningar för äldre och låginkomsttagare.

Theranos dementerade uppgifterna men vägrade lämna ut egen statistik med hänvisning till "affärshemligheter".

Under tiden Wall Street Journal granskar Theranos försvinner en mening på bolaget sajt: "Många av våra tester kräver bara några droppar blod. " Enligt Theranos jurist Heather King gjordes ändringarna i syfte att få en mer "korrekt marknadsföring".

År 2005 hade Theranos anställt den brittiske biokemisten Ian Gibbons. Tillsammans med de andra forskarna på Theranos och Elisabeth Holmes själv producerar han 23 godkända patent. I maj 2013 tar Ian Gibbons sitt liv.

Bolagsjuristen Heather King säger till Wall Street Journal att Ian Gibbons ofta var borta från arbetet under sitt sista år i livet på grund av sin hälsa. Tidningens kontakter med hans änka Rochelle Gibbons, som ärvt aktier i Theranos från sin make, blir besvärande för Theranos efter att hon bland annat berättat att Ian Gibbons sagt att "inget fungerar som det är tänkt". Enligt Wall Street Journal får hon ett brev från en jurist som företräder Theranos där hon hotas med stämning om hon fortsätter att lämna "falska" uppgifter om Elisabeth Holmes och avslöja hemligstämplad information till tidningen.

LÄS ÄVEN: Bröllopsstartupen som gick från älskad till hatad över en natt

Strax efter reportaget i Wall Street Journal, eller närmare bestämt tisdagen den 27 oktober, kommer nästa smäll.

Då publicerade det amerikanska läkemedelsverket, FDA, två rapporter från oannonserade besök på Theranos labb i Newark i Kalifornien, under perioden augusti till september 2014.

I rapporterna kritiserar FDA Theranos för att ha skickat blodprov mellan olika stater i den icke godkända Nanotainern. Undermålig rapportering, klagomål som inte behandlats och underlåtelse att genomföra kvalitetskontroller var annan kritik som myndigheten framförde.

Elisabeth Holmes, som är envis och extremt målinriktad, känner sig missförstådd.

"Det är ingen som förstår vad vi egentligen gör", sade hon vid ett av sina fåtal framträdande efter att det hettat till kring bolaget.

Kanske kan det bero på avsaknaden av studier där Theranos metod jämförts med dagens standardmetoder eller så är det helt enkelt en naturlig konsekvens av det hemlighetsmakeri som hon och bolaget ägnat sig åt.

Vid upprepade tillfällen har Theranos påpekat att processen med att få testerna godkända av FDA varit frivillig, och först efter godkännande skulle bolaget publicera i vetenskapliga tidskrifter.

Men när Veckans Affärer pratar med amerikanska aktieanalytiker som bevakar diagnostiksektorn står det klart att Theranos är tvunget att söka godkännande från FDA då bolaget driver mer än ett laboratorium. Undantaget, som går under benämningen LDT (laboratory developed test), infördes i USA för att ett enskilt labb snabbt skulle kunna utveckla tester utan att invänta godkännande när nya virusepidemier drabbar samhället.

Hittills har Theranos bara fått ett test godkänt av FDA, ett test för herpes som godkändes sommaren 2015. Strax efter FDA:s kritiska labbrapport i oktober slutade Theranos använda sin Nanotainer för alla andra tester.

Analytikerna som Veckans Affärer talat med menar också att det finns en stor skepticism bland diagnostikexperter kring att ta blod från fingerspetsen i stället för att ta venöst blod från armen. Inte minst genom att de vätskor som blandas med blodet när fingret trycks ihop ger en utspädning som kan leda till att resultaten från blodproven inte blir tillförlitliga.

Oavsett om amerikanska laboratorier utvecklar egna testinstrument eller köper dem externt måste de bevisa för statliga CMS, försäkringssystemet för äldre och låginkomsttagare, att de kan producera tillförlitliga resultat.

Därför blev brevet daterat den 25 januari och adresserat till Sunil Dhawan, Theranos medicinske chef, med rubriken "omedelbar fara", kanske det största bakslaget för Elisabeth Holmes och Theranos hittills. "Omedelbar fara" används av myndigheten när situationen på ett laboratorium kan leda till skador eller död för individer som använder sig av det eller riskera hälsa och säkerhet för allmänheten.

De allvarliga bristerna avsåg främst hematologienheten vid labbet i Newark i Kalifornien, där CMS gjort ett oannonserat besök den 20 november 2015. Om bristerna inte åtgärdas inom uppgiven tid kan bolaget bötfällas eller labbet stängas ned.

Redan dagen efter påstod bolaget i ett pressmeddelande att en rad av de brister som påtalades var åtgärdade.

"Kritiken avser inte hela labbet i Newark och inget av kritiken avser vårt labb i Arizona, där vi för närvarande hanterar över 90 procent av våra tester."

LÄS ÄVEN: Han höjde priset med 5000 procent - konkurrenten svarar med rekordbillig kopia

Det var underlaget från CMS som låg på bordet när Walgreens styrelse samlades på Hyatt Park Hotel i New York den 28 januari och fattade beslutet att strypa all koppling till Theranos labb i Kalifornien.

I hennes egen styrelse och bland hennes rådgivare finns en rad namnkunniga personer, exempelvis USA:s tidigare utrikesminister Henry Kissinger och stjärnadvokaten David Boies.

Det var en annan amerikansk utrikesminister, George Shultz som också är en av Theranos rådgivare, som presenterade Elisabeth Holmes för Henry Kissinger. I en blogg på tidningen Time skriver Henry Kissinger att Elisabeth Holmes är en story som bara kan inträffa i USA.

"Hennes plan lät som en students dröm. Jag sade till henne att det finns bara två alternativ för det hon ville göra - total flopp eller enorm framgång. "

Henry Kissinger och hans fru lär också ha försökt att para ihop den ständiga singelkvinnan med en lämplig man, dock utan framgång.

Inte heller verkar dessa tidigare maktens män ha kunnat hjälpa henne att smörja myndigheterna eller hålla bolagets partner på gott humör.

För inte bara Walgreens utan även andra tilltänkta partner, som Amerihealth Caritas och Capital Blue Cross i Pennsylvania, har dragit i bromsen.

Nu var det länge sedan Elisabeth Holmes och hennes kolleger fick anledning att fira i champagne. Senast var förra sommaren då hon inte bara lyckades landa sitt första FDA-godkända test utan även efter ihärdigt lobbyarbete fick igenom en lagändring i delstaten Arizona som innebar att patienter kan ta blodprover utan att först gå till en läkare.

Arizona är nu Elisabeth Holmes sista fäste. Där har hon ett starkt politiskt stöd och än så länge ett fungerande samarbete med apotekskedjan Walgreens.

I likhet med många andra entreprenörer har hon uttalat följande bevingade ord: "Detta är vad som händer när du vill förändra på riktigt. Först tror alla att du är knäpp, sedan krigar de mot dig, sedan förändrar du världen."

Mycket står på spel. Inte bara för Elisabeth Holmes och Theranos, utan även för andra life science-bolag och för startupsektorn i stort.

Det är enhörningarnas tidevarv och antalet - nu uppe i 150 - stiger i samma snabba takt som riskkapitalisterna slänger pengar efter dem. Listan över vilka som är döende hålls hemlig, till dess att dödsfallet är bekräftat.

Frågan är om Theranos blir nålen som spräcker bubblan.

I VECKAN: Theranos kan bli första tunga startupen att falla - då spricker bubblan?


Med vårt NYHETSBREV missar du inget viktigt!

Kalendarium

För dig som prenumerant