Fotograf: Nick White/TT

Utmanarna som tröttnat på jättarnas snokande

Det sociala nätverket Ello får 40 000 medlemsförfrågningar i timmen och sökmotorn Duck Duck Go har gjort en deal med Apple. VA har träffat startupbolagen som utmanar Facebook och Google - med integritet som affärsidé.

Femton sekunder efter att ha sökt på hotellalternativ inför en stundande resa till New York, dyker just förslag på hotell i New York upp i mitt Facebookflöde.

Jag söker efter en restaurangadress hemma i Stockholm och plötsligt föreslår samma sociala medium ett och annat julbord. När jag googlar olika meningar för att få svar på vad det egentligen är som sker när annonser förföljer mig på Facebook, dyker skräddarsydda annonser upp högst upp i Googles sökresultat. Det går inte att fly. Internet är som en rövslickande praktikant, ett ständigt vakande öga med tron om att alltid kunna föreslå de bästa lösningarna.

Ibland stämmer förslagen väl, vilket onekligen är bekvämt. Men ofta är det bara irriterande. kanske är det därför flera startupbolag nu vill in på marknaden för att sanera och erbjuda användare tjänster som ingen övervakar. Frågan är om det går att tjäna pengar på sådana idéer?

NYSTARTAT NÄTVERK

Ello
Verksamhet: Socialt nätverk. 
Medgrundare och vd: Paul Budnitz, 47 år. 
Grundades: 2014. 
Antal anställda: 15. 

Duck Duck Go
Verksamhet: Sökmotor.
Ägare och vd: Gabriel Weinberg, 35 år.
Grundades: 2008.
Antal anställda: Cirka 20.
Antal sökningar: över en miljard 2013, fler under 2014.

 

I början av hösten ser jag i flödet att flera vänner gått med i det nya sociala nätverket Ello. Jag ber en vän om en inbjudan och börjar samtidigt läsa på. Ello erbjuder ett socialt nätverk fritt från annonser, där information om användare aldrig säljs till tredje part och där användare tillåts vara vem de vill. Än så länge krävs en inbjudan för att bli medlem. Efter några veckor börjar det storma om företaget. Det visar sig att företaget har tagit in 435000 dollar i riskkapital. Enligt många, bland annat det amerikanska magasinet The Atlantic, går därmed Ellos idé om att användarna inte är produkten upp i rök.

Jag vill träffa grundaren Paul Budnitz och håller kontakt med hans assistent. När jag är i New York får jag veta att Paul Budnitz befinner sig i Vermont, där han bor, och jag får nöja mig med en skypeintervju.

Han ringer på avtalad tid.

Paul Budnitz, 47, är konstnär och entreprenör.

Han har tidigare startat företaget Kidrobot - som gör leksaksfigurer för vuxna. Han har haft utställningar som fotograf och regisserat festivalbelönade kortfilmer. Och så driver han cykelföretaget Budnitz Bicycles.

På hans webbplats står att läsa: "Paul Budnitz tänker ut och skapar vackra saker som förändrar världen."

Vad är det som är vackert med Ello?

"Jag och ett par vänner upplevde inte existerande sociala medier som särskilt roliga längre, vi stötte på för många sponsrade inlägg och kände att den generella attityden i sociala forum inte var så positiv", säger Paul Budnitz.

"Dessutom är vi designer och ville kunna dela vår konst. Så vi byggde ett privat nätverk, använde det under ett år tillsammans med hundra andra personer. Men efter ett år ville ytterligare 2 000-3 000 personer gå med. Vi hade hackat ihop plattformen själva, den var inte byggd för så många användare. Därför bestämde vi oss för att öppna en publik version i augusti i år. Att Ello skulle bli så här stort hade vi ingen aning om."

Vad hoppades du uppnå när ni lanserade den publika versionen?

"Jag är trött på att internet har blivit en enda stor reklampelare, så vi har lagt mycket fokus på att Ello är reklamfritt.

Längs vägen har vi upptäckt att en mötesplats utan annonser förändrar dess dynamik. Vi märkte också att ju enklare Ello var designat, desto bättre blev funktionen.

På så sätt arbetar vi tvärtemot hur alla andra sociala medier gör."

Paul Budnitz säger att han inte ser Ello som en konkurrent till Facebook, han anser att Facebook endast är "en reklamplats där användare blir köpta och sålda".

Han jämför Ello med sin hemstad Vermont där billboardannonsering i offentliga miljöer är förbjuden.

"Vi vill inte bli nästa Facebook, vi ser dem som ett hjälpprogram, som telefonboken, något som alltid kommer att finnas där. Vi är något annat, och under vårt manifest kan man klicka i att man antingen håller med eller att man inte gör det. Stöder man inte vårt manifest blir man i stället länkad vidare till Facebook. "

I sina tidiga tonår lanserade Paul Budnitz sin första affärsidé - att sälja fyrverkerier till klasskompisar.

Han växte upp i Kalifornien och tog då tåget till San Francisco för att i de kinesiska kvarteren köpa illegala fyrverkerier som sedan såldes på skolgården. Affärerna gick bra och han förde protokoll över allt med hjälp av skolans dator, hela kundbasen katalogiserades. Problemet var att skolservern var donerad från militären och på något sätt dök informationen upp i deras register. Polisen kom på besök, verksamheten stängdes ned och Paul Budnitz blev avstängd från skolan i en vecka.

Finns det en koppling mellan att i tidig ålder uppleva myndigheternas övervakning och att i vuxen ålder lansera ett alternativt social medium med anonymitet som ledord?

Paul Budnitz skrattar, han har inte tänk på det, men menar att integritet och anonymitet på nätet är en växande trend.

"Det är utmattande till slut, att alla vill samla in data från sina användare och hur det görs känns bara fel. Om en annons poppar upp var trettionde sekund under vårt samtal känns det till slut inkräktande och det förolämpar vårt intellekt. Det finns helt enkelt bättre sätt att leva våra liv."

Vad har varit de största utmaningarna för Ello hittills?

"Den tekniska biten. Eftersom vi växte så plötsligt och så snabbt har vårt team tvingats stanna uppe dygnet runt för att hålla i gång plattformen. Vi har många på väntelistan för att bli medlemmar och vi släpper på så sakteliga. Det får ta sin tid, Ello är under konstruktion med kärlek, vi är en verksamhet baserad på värderingar.

Vi vill bevisa att internet inte behöver vara fyllt av annonser och vi behöver inte tjäna miljarder dollar, vi är nöjda med hur stort Ello är i dag."

Utan annonser, hur ska företaget tjäna pengar?

"Förklaringen är enkel om man tänker efter. Affärsmodellen har bevisats fungera så många gånger tidigare. Det är som att vi ger alla användare en Iphone som de får använda gratis, men för ett par dollar extra kan användare skräddarsy sin personliga upplevelse av Ello. Vi kan ta några dollar betalt för att du ska kunna anpassa hur meddelanden sorteras, och hur din profilsida ser ut."

För närvarande har Ello sex delägare och ytterligare nio arbetar för företaget. Paul Budnitz tror att de kan driva företaget med samma personalstyrka ett bra tag till.

"Kostnaderna för att driva Ello är påfallande låga, så länge målet inte är att ta över världen utan bara göra en god affär. "

Okej, världsdominans är inte målet men tänk om det sker oavsiktligt?

"Då skulle jag bli förvånad och glad över att folk har så pass god smak. Ello kan förändra världen, så som god design gör. Miljön där vi bor, valen vi gör, allt påverkar människor runt oss. Och det digitala utrymmet är inget undantag från det fysiska."

Hur ser din vision av framtidens internet ut?

"Generellt ser man många sajter som dyker upp med en annonsfri affärsmodell, eller med mer integritet i sitt erbjudande.

Sociala medier är fast i en gammal modell där man försöker klämma in så många annonser som möjligt tills användarna inte längre vill vara kvar. Det skapar en negativ atmosfär, en plats där man till slut inte vill vara längre men är kvar på grund av att alla man känner är där. Precis som man inom tvmediet har insett att det finns alternativ, att det inte bara behöver finnas fyra stora kanaler utan många små, tror jag samma sak kommer att ske bland sociala medier. I min vision kommer internet i framtiden att finansiera sig självt, inte med hjälp av annonser."

Den 1 oktober skrev du "Good bye" i din statusuppdatering på Facebook. Kommer du att klara av att hålla dig borta?

"Det är svårt att radera sin profil, de äger all data som jag förstår. Men ni kommer inte att hitta mig där, jag har bättre saker för mig nu."

Strax utanför Philadelphia, i den amerikanska delstaten Pennsylvania, har företaget Duck Duck Go sitt huvudkontor med ett tjugotal anställda. Gabriel Weinberg, 35, är grundare och vd. Efter att ha sålt sitt tidigare företag, det sociala nätverket The Names List, för 10 miljoner dollar år 2006, startade han Duck Duck Go 2008. Idén var att bygga en sökmotor med mer direkta svar.

Under 2013 gjordes över en miljard sökningar genom Duck Duck Go och den siffran hade överstigits i oktober 2014.

"Jag såg att allt fler använde sajter som Wikipedia och Yelp och tänkte att om man kunde ta tillbaka de svaren och visa svaren ovanför länkarna skulle man skapa en effektiv sökupplevelse", säger Gabriel Weinberg. Företagets tagline är "Sökmotorn som inte spårar dig".

"Utmaningarna för oss har framför allt varit två: differentiering och distribution.

Det svåraste problemet är att bygga en användarupplevelse som den breda massan faktiskt vill byta till. Det problemet är inte att underskatta eftersom de flesta inte är direkt missnöjda med sina nuvarande sökmotorer. Men vi tror att vårt fokus på riktig integritet samt smartare svar på sökningar ändå attraherar en betydande andel av befolkningen."

Företagets andra utmaning, distribution, handlar om att alla stora webbläsare och operativsystem är styrda, om inte ägda, av de stora spelarna. Google kontrollerar till exempel Chrome och Android.

"Samma storföretag styr även över sökannonseringsnätverken, och för att lansera en sökmotor behöver man verkligen distribution både mot användare och mot annonsörer för att vara livsduglig", säger Gabriel Weinberg.

I somras slog sig Duck Duck Go genom ett av hindren då Apple offentliggjorde ett samarbete med bolaget. Sedan september är Duck Duck Go tillgängligt som sökalternativ i Apples IOS 8, och sedan oktober även i OS X. Något som, så klart, gläder Gabriel Weinberg.

"Det är suveränt att Apple nu gör det enkelt för användare av webbläsaren Safari att tillgå vår anonyma sökmotor. " Till skillnad från Ello motsätter man sig inte annonsering på Duck Duck Go. Men på sin sajt förklarar företaget att annonsering inte betyder spårning - du kan få en skräddarsydd annons intill söksvaren utan att någon spårar dina sökningar.

Som exempel använder man ordet "bil".

Ingår ordet "bil" i din sökning så dyker en bilannons upp. Annonsurvalet är baserat på sökord, inte på personen som söker.

Utöver annonsintäkter får Duck Duck Go även intäkter genom att samarbeta med Amazon och Ebay. När användare söker sig till dessa handelsplatser via Duck Duck Go, och sedan köper något, mottar Duck Duck Go en liten provision.

Enligt Gabriel Weinberg arbetar företaget nu på att bli tillgängligt i fler stora webbläsare, vilket är ett av målen för Duck Duck Go.

Betyder det att de vill konkurrera ut Google som sökmotor?

Gabriel Weinberg svarar diplomatiskt.

"Vi tror att vår unika sökupplevelse, som fokuserar på smartare svar, mindre stök och brus, och verklig integritet, attraherar en stor mängd personer. Vi försöker bara skapa den bästa sökupplevelsen som är möjlig för dessa personer."

Hur ser din framtidsvision ut för internet?

"Det senaste året har visat att vår data inte är skyddad från snokande ögon. NSA-avslöjandena visade också att mycket av all data kommer från företag, men att de också använder informationen för egna syften. Du har säkert märkt hur annonser förföljer dig. Det är resultatet av alla företag som spårar dig på nätet. Och det är bara det mest uppenbara beviset. Du får också betala olika priser beroende på den data företagen har om dig. Att Duck Duck Go växer är ett tecken på att folk söker efter mer integritet på internet. "


Med vårt NYHETSBREV missar du inget viktigt!

Kalendarium

För dig som prenumerant